Recyclage, la nouvelle donne après la rebuffade de la Chine

Zéro-Déchet  

Sociofinancement du documentaire « Objectif Zéro-Déchet »

En 2018 et 2019, la couverture médiatique a dépeint la politique de la Chine comme une crise du recyclage dans toutes les municipalités des États-Unis. Depuis le début de 2018, la Chine a interdit de nombreux matériaux de rebut et n’en a pas accepté d’autres à moins qu’ils ne respectent un taux de contamination extrêmement strict de 0,5 %. (Les taux de contamination des matières recyclables américaines avant triage varient d’un endroit à l’autre, mais peuvent atteindre 25 % ou plus.) Cette décision reflète la volonté de la Chine de recycler davantage ses déchets domestiques. Auparavant, la Chine était la destination d’environ 40 % du papier, du plastique et d’autres matières recyclables des États-Unis.

Cette rebuffade de la Chine a fait des vagues sur le marché mondial des produits recyclables. Les changements en Chine ont détourné de nombreux matériaux vers les pays de l’Asie du Sud-Est, dont les ports n’étaient pas prêts à les recevoir en si grand nombre. La Thaïlande, le Vietnam et la Malaisie ont commencé à adopter leurs propres restrictions.

Entre-temps, de nombreux programmes municipaux de recyclage aux États-Unis ont souffert. En janvier, Philadelphie envoyait la moitié des matières recyclables collectées directement à l’incinérateur. Minneapolis a cessé d’accepter les plastiques noirs. Marysville, au Michigan, n’acceptera plus huit des onze catégories d’articles (y compris le verre, les journaux et le papier mélangé) pour le recyclage à la source, afin de réduire les coûts. Deltona, en Floride, a complètement arrêté le ramassage sur le trottoir.

La philosophie de vie « zéro déchet » s’inscrit dans cette grande mouvance qu’est l’écologisme — assainir nos milieux de vies et normaliser l’ensemble de nos comportements individuels et collectifs. Le zéro-déchet nous propose essentiellement de réduire la quantité de déchets produits ainsi que notre consommation afin de gaspiller le moins possible. Il s’agit de refuser ce dont nous n’avons pas besoin, à réduire ce dont nous avons besoin, à réutiliser ce que nous consommons, à recycler ce que nous ne pouvons ni refuser, ni réutiliser, à revaloriser ce qui a déjà servi, et finalement, à composter tout le reste. Au-delà de ce quel l’individu peut faire par lui-même, ce n’est pas seulement une remise en question des processus industriels qui est ici convoqué, mais bien une remise en question de notre mode de vie dans son ensemble.

De nombreuses organisations de recyclage et de gestion des déchets solides, ainsi que l’EPA des États-Unis, ont consacré des ressources et du personnel afin de trouver des solutions pour aider à soutenir le recyclage ici aux États-Unis. L’EPA, qui a généralement laissé le leadership en matière de recyclage aux gouvernements locaux, a tenu son tout premier sommet sur le recyclage en novembre 2018.

Alors que des centres de recyclage ont fermé leurs portes à certains endroits, comme dans la région de Birmingham, en Alabama et en Californie, des programmes ailleurs intensifient leurs efforts pour réduire les niveaux de contamination dans le bac de recyclage en informant les résidents sur leur rôle dans le processus de recyclage. Cet accent mis sur la sensibilisation suggère qu’il incombe davantage aux citoyens d’arrêter de jeter tous les articles dans les poubelles et de commencer à s’en débarrasser d’une manière plus informée et délibérée.

Prenons l’exemple des sacs en plastique. Alors que la plupart des chaînes d’épicerie acceptent les sacs de plastique aux fins de recyclage, la plupart des programmes municipaux de recyclage ne le font pas. Pourtant, les sacs en plastique se retrouvent souvent dans les bacs de recyclage. L’erreur est si répandue que Washington, D.C., a envoyé par la poste des cartes postales aux résidents leur demandant de ne pas mettre de sacs de plastique dans le bac de recyclage. (D.C. n’imprime que deux types d’envois chaque année pour le recyclage, l’un avec un aperçu et l’autre axé sur une question particulière.)

Washington D.C. a également mis sur pied un programme pilote avec le Recycling Partnership afin de fournir une rétroaction en bordure des rues aux résidents. Sur une route, le personnel a laissé une note pour les résidents qui avaient des sacs de plastique dans leur bac de recyclage. Un autre itinéraire était le contrôle, et le personnel n’a pas laissé d’étiquettes. Le parcours qui a permis aux résidents d’obtenir une rétroaction sous forme d’étiquettes a connu une baisse de 19 % des sacs de plastique au cours des deux dernières semaines. La route de contrôle ? Une augmentation des sacs de 2 %.

L’étiquetage systématique est une stratégie importante dans les moyens disponibles, parce qu’il s’agit d’une intervention ciblée visant à réduire les niveaux élevés de contamination dont souffrent de nombreuses municipalités alors qu’elles tentent de mettre leurs balles de matières recyclables sur le marché. Les programmes de recyclage en Virginie centrale, à El Paso, à Tampa Bay et dans le comté d’Orange, en Floride et à Phoenix suivent tous l’impact du marquage sur la contamination.

La nécessité d’approches systématiques pour réduire la contamination est évidente. Même si les Américains recyclent plus que jamais, ils ne sont pas toujours certains de ce que leur programme de recyclage local accepte ou non. De plus en plus, ces erreurs peuvent être coûteuses pour les municipalités qui essaient de vendre les matières recyclables en balles. Et, bien sûr, pour s’assurer qu’encore plus de matières ne se retrouvent pas dans les sites d’enfouissement ou dans l’incinérateur.

Taux de recyclage et de compostage des déchets solides municipaux (DSM), 1960 à 2015

Ce qui peut et ne peut pas être recyclé, ainsi que la façon dont les matières recyclables sont triées, diffèrent selon l’endroit où vous vivez. Le comté de Montgomery, par exemple, a un modèle à deux flux. Les résidents doivent trier leurs matières recyclables en deux groupes : les matières mélangées (bouteilles, canettes et contenants) et le papier mixte (carton et papier). Par contre, dans le cadre d’une approche à flux unique, les résidents jettent toutes les matières recyclables domestiques dans une seule poubelle, séparée seulement des déchets non recyclables. D.C. a un système à flux unique.

Alors que le recyclage à double flux permet de commencer le processus de tri avant que les déchets n’atteignent l’installation, le recyclage à flux unique est pratique parce que les gens peuvent tout mettre dans le même bac. Entre 2005 et 2014, le modèle à flux unique est passé de 29 % des communautés américaines à 80 %, selon un sondage. Cela peut amener les gens à mettre des bacs plus pleins pour la collecte, mais l’adoption du recyclage à flux unique a également entraîné des taux de contamination plus élevés.

Certaines collectivités sont en train de revenir à un système à double flux pour tenter de réduire la contamination. Sinon, ils espèrent que les citoyens pourront prendre de meilleures décisions en matière de recyclage. Ecomaine, un organisme sans but lucratif qui traite le recyclage dans plus de 70 collectivités du Maine selon un modèle à flux unique, a récemment embauché un nouvel éducateur pour informer les résidents sur ce qui est recyclable, ce qui ne l’est pas et pourquoi.

Dans le Maryland, la politique de la Chine n’a pas conduit le comté de Montgomery à cesser de recycler quoi que ce soit. Il continue de tirer des revenus de tous les matériaux qu’il recycle, à l’exception du verre cassé de couleur mixte, qu’il paie pour recycler parce qu’il a peu de valeur. Le comté vend la majorité de ses balles sur le marché intérieur. Plus d’une douzaine d’usines de papier nord-américaines ont annoncé une nouvelle capacité de traitement du papier recyclé, bien qu’il faudra attendre quelques années avant qu’elles ne soient entièrement opérationnelles.

Quoi qu’il en soit, il existe des stratégies que les programmes locaux peuvent utiliser, séparément ou en combinaison, pour continuer à recycler les déchets. Le changement de politique de la Chine ne représente peut-être pas tant la fin du recyclage tant redoutée aux États-Unis qu’un point d’inflexion et d’innovation.

Zéro-Déchet

Sociofinancement du documentaire « Objectif Zéro-Déchet »

© Texte, Nicole Javorsky
© Photo entête, Nicole Javorsky

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