Dans The Hitchhiker’s Guide to the Galaxy, l’une des bibles des passionnés de technologie, Douglas Adams a conçu le poisson de Babel, une créature qui, lorsqu’elle entre dans le conduit auditif d’une personne, écoute les conversations autour d’elle et chuchote une traduction parfaite dans la langue maternelle de son hôte. Dans le monde réel, les fac-similés technologiques de cette créature de science-fiction commencent déjà à arriver sur le marché : des écouteurs sans fil qui, dans l’oreille, traduisent simultanément différentes langues.

Le premier de ces fac-similés technologiques est définitivement le prototype de Waverly Labs présenté en 2016, qui coûte environ 250 $. L’appareil utilise un ensemble sophistiqué de microphones, ainsi que des algorithmes de suppression du bruit pour entendre les mots prononcés par l’utilisateur et ceux prononcés autour de lui.  Par la suite, ces mots vont dans le nuage informatique, où ils sont traités par le système de reconnaissance vocale, la traduction automatique et la synthèse vocale, puis envoyés à l’utilisateur et à toute autre personne dont l’appareil Pilot est synchronisé avec la conversation courante, et tout cela en quelques millisecondes.

En octobre 2017, Google a lancé ses Pixel Buds, un ensemble de casques Bluetooth capables de traduire simultanément 40 langues en utilisant un smartphone. Comme l’explique Adam Champy, chef de produit chez Google, « C’est comme avoir son propre traducteur personnel. Si vous êtes en Italie, par exemple, et que vous voulez commander des pâtes comme un professionnel, dites simplement, « Aidez-moi à parler italien ». Quelques mois plus tôt, la société allemande Bragui avait déjà lancé Dash Pro, un appareil similaire qui utilise l’application iPhone iTranslate pour traduire jusqu’à 40 langues. À l’autre bout du monde, la société australienne Lingmo International a lancé TranslateOne2One, capable de traduire huit langues.

Un traducteur pour l’action humanitaire
De nombreux experts croient que cette technologie révolutionnera notre façon de communiquer. Jonathan Luff, consultant en innovations technologiques, en fait partie et souligne que « Tout cela aura un impact majeur. Vous pouvez parler, comprendre, apprendre et faire des affaires avec n’importe qui, n’importe où dans le monde, n’importe quand. »

Au-delà du tourisme ou du monde des affaires, Dan Simonson, linguiste informaticien à l’Université de Georgetown (USA), souligne le potentiel de ce type de technologie pour l’action humanitaire. « Ce travail est souvent effectué par des soldats qui n’ont ni le temps ni les ressources pour apprendre la langue du lieu où ils sont postés. Pour les personnes dans cette situation, même avoir accès à de mauvais outils de traduction  dans des langues pour lesquelles il n’y a pas beaucoup de données disponibles pour créer des outils de traduction ― pourrait immédiatement améliorer l’efficacité de ces efforts de secours, sauvant ainsi des milliers de vies. »

Mais si l’idée d’outils comme le Babel Fish est passionnante, la réalité est tout autre et plusieurs défis restent à relever. Les experts s’accordent à dire que l’état actuel de la traduction automatique est encore très primitif. Deux mois après leur publication, les critiques des médias influents spécialisés dans la technologie ont montré que les Pixel Buds de Google n’étaient pas à la hauteur. Wired UK a déclaré qu’« ils sont non seulement mauvais, mais totalement inutiles ». Le Guardian considérait les écouteurs comme « défectueux » et « une occasion manquée », tandis que Gizmodo disait qu’« ils ne sont même pas près d’être bons ». Et dans ce domaine, là où Google échoue, d’autres ont peu de chances de réussir.

Pour Simonson, « Le meilleur que nous ayons est en ligne avec quelque chose comme le Google Translator. C’est rapide et bien meilleur que les précédents, mais ce n’est toujours pas comparable à ce qu’un traducteur humain peut faire… » Plutôt que la traduction en soi, le linguiste explique que la principale difficulté est d’interpréter l’esprit et l’intention culturelle d’un discours et de l’adapter d’une langue à l’autre, peu importe ce que les mots signifient au sens littéral. Pour ce faire, le logiciel devrait interagir avec une branche de la linguistique appelée analyse du discours. Mais si l’intelligence artificielle a commencé à exceller dans les jeux de société et les jeux vidéo, traiter avec quelque chose d’aussi dynamique que la communication humaine est beaucoup plus complexe.

Outre le fait que l’analyse du discours n’ait pas encore été appliquée dans le domaine de la traduction automatique, c’est que la parole humaine a une voix, un ton et une certaine couleur audible dans ses expressions qui aident l’interlocuteur à comprendre la signification du message. Dans l’état actuel des choses, il est possible de traduire correctement les mots et la syntaxe, c’est-à-dire l’ordre des mots et les marques grammaticales d’une langue, mais cela ne signifie pas pour autant traduire correctement tout l’aspect discursif et la richesse d’une conversation.

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En conclusion, ces obstacles empêchent les experts de prédire quand ces outils deviendront une réalité pratique, mais ils continuent de mettre au point des systèmes avancés de reconnaissance de la parole, de génération de langage naturel et d’autres technologies afin que l’utopie d’une conversation fluide, dans différentes langues, facilitée par la technologie, devienne réalité. Le Babel Fish du Hitchhiker’s Guide to the Galaxy est peut-être plus près de nous qu’on ne le pense.

Pour rappel, le sociologue français Jacques Ellul, dès 1958, avait très bien vu que les technologies adviennent qu’on le veuille ou non. Reprenant les idées de Jacques Ellul, le sociologue Pierre Fraser a très bien démontré, dans le livre Intelligence artificielle, l’autonomie technologique, qu’il ne sert à rien de se demander si telle ou telle technologie adviendra, mais plutôt de se demander dans combien de temps elle adviendra. Selon Fraser, si une technologie peut s’avérer efficace en toutes choses, il n’y a strictement rien qui puisse en empêcher son développement.

Photo|Société, 2019